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The Repsol Oil Spill in Peru: Its Ongoing Impact and How You Can Help

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By Gino Passalacqua

Oceanographer and STW Scientific Advisor

As we approach the first month since the largest oil spill off the coast of Peru, the capacity of agencies responsible for mitigating the effects of the spill have been exceeded. Up until today, the exact volume of oil spilled and the area it covers remain unknown, and mitigation measures are insufficient. Consequently, the fauna and flora of the Peruvian Sea suffer from oil contamination, and the lives of thousands of Peruvians who depend on the sea have been seriously affected.

BACKGROUND

  • January 15, 2021: At approximately 5:18 p.m. (10:18 p.m. GMT), an oil spill from the Buzios oil field (API 28.4) occurred during the unloading operations of the Mare Doricum Tanker, at the facilities of the Multi Buoy Terminal No. 2 of the La Pampilla refinery, in charge of Repsol, in Ventanilla, Lima, Peru. That same day, Repsol reported the spill of only 0.16 barrels. Two days later, the Minister of the Environment declared more than 6,000 barrels of oil spilled. 
  • January 28, 2022: The volume spilled was updated to 11,900 barrels, while the Repsol company states that there were only 10,396 barrels, placing it under the “major spill” category. 
  • January 23, 2022: The Environmental Assessment and Enforcement Agency (OEFA) indicated that the area affected by the oil spill was 1.8 million square meters of land and 7.1 million m2 of the sea. It is estimated that some 37,000 metric tons of sand have been contaminated to date.

Unlike other countries, Peru does not have a state agency that directs and coordinates the actions to mitigate an oil spill. Although there are supervisory bodies in the Peruvian State, such as the OEFA, the expectation is that the company responsible for the spill (Repsol) will be in charge of the clean-up actions based on the contingency plan presented to obtain its initial operating authorization. Added to this lack of rapid response is the political instability in Peru, which was reflected in the fact that there have been three different people in charge of the Ministry of the Environment since the oil spill began. In other countries, the State assumes the responsibility for the inspection, prevention, and clean-up after the hydrocarbon spill has occurred. For example, during the 2010 Deepwater Horizon oil spill in the Gulf of Mexico, the US Coast Guard served as the state agency to coordinate mitigation operations.

THE IMPACT

Unfortunately, from the beginning, Repsol did not take immediate mitigation measures, nor the appropriate ones to contain the spill. Likewise, it did not provide timely, precise, and pertinent information on the impact and magnitude of the spill, nor on the response actions for its containment.

The real impact on the environment is still unknown since mitigation efforts have focused on the recovery of birds, marine mammals, and the superficial manifestations of the spill (in the sea and on the beaches). 

However, during a spill at sea, oil goes through various weathering mechanisms at different scales that have different impacts depending on the type of oil, the environmental conditions, the spatial location, and the characteristics of the oil in the column of water. (Fig.1). 

Figure 1. Some of the most important processes of oil weathering in the sea. Souce: García Lucero (2020).

The oil spill effects of evaporation, photo-dissolution, dispersion, sedimentation, and emulsification on plankton, fish, and microorganisms on the Peruvian coast have not yet been thoroughly analyzed. Emulsification processes alone could increase the volume of the contaminant by up to 500%, and its viscosity can also increase considerably. 

Added to these unknowns is the fact that it is the first time that a large-scale Buzios-type oil spill has occurred, so there are no previous similar experiences.

HOW YOU CAN HELP

For these reasons, it is important to collect data through citizens’ participation to understand the magnitude of the spill’s impacts. Oil spills can take months to years to clean up, and the impacts will continue to be noticeable along the Peruvian coast for a long time, even once the media attention wanes. 

To understand the threats to surf ecosystems, Save The Waves Coalition has developed an app that allows geolocating coastal threats worldwide, and can help measure the impacts of the Repsol spill with the contribution of photographs taken by citizens. The Save The Waves App can organize a database with the photos and locations of the spill to be later delivered to the Peruvian NGOs leading the citizen response to this environmental disaster.

Long-term monitoring and data acquisition is key to understanding the impacts of this oil spill in Peru’s coast.

GET STARTED:

  1. Download the app!
  2. Take a photo of the impact of the spill on your local beach, or upload one you already have with the date it was taken in the description. Oil spill effects can look like a black, viscous substance stuck to the sand, or a dark and shiny coat on the surface of the ocean. Birds, crabs, seals and other coastal and marine animals affected by it have black stains or darker coloring in their bodies. 
  3. Select the ‘Water Quality’ threat category, followed by the ‘Oil Spill’ subcategory. 
  4. Write a short description about what you see in the photo. **Include the date and time when you took it if it’s an older image.
  5. Geolocate where the image was taken. You can find your current location automatically by allowing the STW App to access your Location Services. You can also look for the location where the photo was taken by using the search bar.

IMPORTANT NOTE:

Please remember that oil is an extremely hazardous substance and you should avoid any exposure to it. Do not enter contaminated sites or the ocean if there are any signs of oil. Pictures should always be taken at a safe distance from the impacted area. 

El derrame de petróleo de Repsol en Perú: su impacto continuo y cómo puedes ayudar

A pocos días de cumplirse un mes del mayor derrame de petróleo en las costas de Perú, las capacidades de los organismos encargados de mitigar los efectos del derrame se han visto superadas. Hasta el día de hoy, aún se desconoce el volumen exacto de petróleo derramado o el área que cubre, y las medidas de mitigación son insuficientes. En consecuencia, la fauna y flora del Mar Peruano sufre la contaminación por petróleo, y la vida de miles de peruanos que dependen del mar se ha visto gravemente afectada.

CONTEXTO

  • 15 de enero del 2021: Aproximadamente a las 17:18 hrs (22:18 hrs GMT) se inició un derrame de petróleo, proveniente del campo petrolero Buzios (API 28.4), durante las operaciones de descarga del Buque Tanque Mare Doricum, en las instalaciones del Terminal Multiboyas N° 2, de la refinería La Pampilla, a cargo de Repsol, en Ventanilla, Lima, Perú. Ese mismo día la compañía Repsol reportó el derrame de solo 0.16 barriles. Dos días después el Ministro de Medio Ambiente, declaró que fueron más de 6 mil barriles de petróleo.
  • 28 de enero 2022: Se actualiza el volumen derramado a 11900 barriles, mientras que la empresa Repsol afirma que solo fueron 10 396 barriles, colocándolo bajo la categoría de “gran derrame”.
  • 23 de Enero 2022: El Organismo de Evaluación y Fiscalización Ambiental (OEFA) señaló que el área afectada por el derrame de petróleo era de 1 800 490 metros cuadrados de suelo y 7 139 571 m2 de mar. Se calcula que hasta la fecha unas 37.000 toneladas métricas de arena han sido contaminadas.

A diferencia de otros países, el Perú no cuenta con un organismo del estado que dirija y coordine las acciones para mitigar un derrame de petróleo. Si bien existen organismos fiscalizadores del estado peruano, como la OEFA, se espera que la empresa que ocasionó el derrame (Repsol) sea la encargada de las acciones de limpieza basándose en el plan de contingencia presentado para obtener su autorización de funcionamiento. A esta falta de respuesta rápida, se adjuntó la inestabilidad política del Perú, que se vio reflejada en que han habido tres personas distintas a cargo del Ministros del Medio Ambiente desde que se inició el derrame de hidrocarburos. En otros países es el Estado quien asume la responsabilidad fiscalizadora, preventiva y de limpieza después de haber ocurrido el derrame de hidrocarburos. Por ejemplo, durante el derrame de petróleo del 2010 en la plataforma Deepwater Horizon en el Golfo de México, la Guardia Costera de los EE.UU. fungió de organismo del estado para coordinar las operaciones de mitigación.

EL IMPACTO

Lamentablemente, desde un inicio Repsol no tomó las medidas de mitigación inmediatas, ni las adecuadas para contener el derrame. Asimismo, no proporcionó información oportuna, precisa y pertinente sobre el impacto y la magnitud del derrame, ni de las acciones de respuesta para su contención.

El impacto real sobre el medio ambiente es aún desconocido, pues los esfuerzos de mitigación se han concentrado en la recuperación de aves, mamíferos marinos y las manifestaciones superficiales del derrame (en el mar y las playas).

Sin embargo, durante un derrame en el mar, los hidrocarburos pasan por varios mecanismos de intemperización en escalas distintas y tienen un impacto diferente dependiendo del tipo de petróleo, de las condiciones ambientales, de la ubicación espacial y de las características del aceite en la columna de agua. (Fig. 1). 

Figura 1. Algunos de los procesos más importantes de intemperización del petróleo en el mar. Fuente: García Lucero (2020).

Aún no se han analizado en su totalidad los efectos de la evaporación, foto-disolución, dispersión, sedimentación y emulsificación del petróleo sobre el plancton, ni peces, ni microorganismos del derrame en las costas peruanas. Solo los procesos de emulsificación podrían aumentar el volumen de contaminante hasta en 500% y su viscosidad también puede incrementarse considerablemente. 

A estos incógnitos se suma el hecho que es la primera vez que ocurre un derrame de gran magnitud de petróleo tipo Buzios, por lo que no existen experiencias similares anteriores.

CÓMO PUEDES AYUDAR

Por estas razones es importante la recolección de datos mediante la participación ciudadana para poder entender la magnitud de los impactos del derrame. Los derrames de petróleo pueden tardar meses o años en limpiarse, y los impactos seguirán siendo notables a lo largo de la costa peruana durante mucho tiempo, incluso una vez que la atención de los medios de comunicación desaparezca.

Con la finalidad de entender las amenazas hacia los ecosistemas de surf, Save The Waves Coalition ha desarrollado una app que permite geolocalizar amenazas costeras a nivel mundial, y puede ayudar a medir los impactos del derrame de Repsol con la aportación de fotografías tomadas por la ciudadanía. La Save The Waves App organiza una base de datos con las fotografías y ubicaciones del derrame para ser entregados a las ONG peruanas que están liderando la respuesta ciudadana ante este desastre medioambiental.

El monitoreo a largo plazo y la recopilación de datos son clave para comprender la gravedad de los impactos de este derrame de petróleo en la costa de Perú.

 

PARA EMPEZAR:

  1. Descarga la aplicación!
  2. Toma una foto del impacto del derrame en tu playa local o sube una que ya tengas con la fecha en que fue tomada en la descripción. Los efectos del derrame de petróleo pueden verse como una sustancia negra y viscosa adherida a la arena, o como una capa oscura y brillante en la superficie del océano. Las aves, cangrejos, focas y demás animales marinos y costeros afectados por el petróleo tienen manchas negras o una coloración más oscura en su cuerpo.
  3. Selecciona la categoría de amenaza de ‘Calidad del Agua’, seguido por la subcategoria ‘Derrame de petróleo’. 
  4. Escribe una breve descripción de lo que ves en la foto, **incluye la hora y fecha en que la tomaste si es una imagen más antigua.
  5. Geolocaliza donde se tomó la imagen. Puedes encontrar tu ubicación actual automáticamente al permitir que la aplicación STW acceda a tus servicios de ubicación. También puedes buscar la ubicación donde tomaste la foto usando la barra de búsqueda.

NOTA IMPORTANTE:

Recuerda que el petróleo es una sustancia extremadamente peligrosa y debes evitar cualquier exposición a ella. No ingreses a sitios contaminados o al océano si hay signos de presencia de petróleo. Las fotografías siempre deben tomarse a una distancia segura del área afectada.

García Lucero, A. B. 2020. Simulación y análisis de derrames de petróleo tipo Ixtoc-l utilizando diferentes formas de advección. Tesis Centro de Investigación Científica y de Educación Superior de Ensenada, Baja California.

Photos courtesy of our partners at Sociedad Peruana de Derecho Ambiental. 

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